From Industrial Citizenship to Private Ordering? Contract, Status and the Question of Consent

Wolfgang Streeck and Ruth Dukes. MPIfG Discussion Paper 20/13, Köln: Max-Planck-Institut für Gesellschaftsforschung, 2020.

Abstract: This paper revisits the notions of contract and status found in classical sociology, legal theory, and labour law. Adopting an historical perspective, it explores the fragmentation of the status of industrial citizenship during the neoliberal period and discusses the enduring usefulness of the status/contract distinction in analyzing current trends in the regulation of working relations, including the spread of “gig” or platform-mediated work. Elements of status, it is argued, must always be present if work is to be performed and paid for as the parties require it. Claims to the contrary – for example, that the gig economy creates a labour market without search frictions and only minimal transaction costs: contracts without status – assume an undersocialized model of (monadic) social action that has no basis in the reality of social life (Durkheim, Weber). Still, status may come in a variety of forms that are more or less desirable from the perspective of workers, businesses, and society at large. The paper traces what it conceives as the privatization of status via contracts between employers and workers under the pressure of marketization and dominated by corporate hierarchies. Towards the end of the twentieth century, sociologists observed the division of workers into two groups or classes – core (with relatively well-paid and secure employment) and peripheral (low-paid and insecure). Thirty years later, gross inequalities of wealth and conceptions of the neoliberal self as ever-improving, everperfectible, are combining to create novel forms of status not fully anticipated by the literature.

Interview on „Critical Encounters: Capitalism, Democracy, Ideas“

Podcast by Aufhebungabunga, November 10, 2020.

We are joined by leading German public intellectual Wolfgang Streeck to discuss the role of Germany at the end of the End of History. How is it and the EU faring under the assault of Covid-19? We cover Germany’s economic miracles – postwar and post-2008 -, Merkel’s tactical brilliance and strategic ignorance, and how France retains more of a sense of history. (…)

Podcast [link]

Book reference

Critical Encounters: Capitalism, Democracy, Ideas. London and New York: Verso 2020.

For more information see Verso website [link].

Book Chapter – Taking Back Control? The Future of Western Democratic Capitalism

In: Chu, Yun-han and Yongnian Zheng, eds., The Decline of the Western-Centric World and the Emerging New Global Order: Contending Views. Routledge 2020, 37-57.

More than a quarter century after the end of the Cold War, the international state system is in turmoil, both within and between states. The fundamental cause of the growing disorder is the rapid progress of capitalist “globalization”, outpacing the capacity of national societies and international organizations to build effective institutions of political-economic governance. Increasing debt, rising inequality and unstable growth, especially but not exclusively in capitalism’s core countries, indicate a general crisis of governability. As states have become embedded in markets, rather than the other way around, they are governed more by politically unaccountable “market forces” than by their citizens and governments. Global markets and corporations, on their part, are governed only weekly if at all by improvised and often non-governmental institutions of so-called “global governance”. New problems – political conflicts over interests, values and identities, as well as technocratic puzzles and dilemmas, in national and international politics – are appearing almost by the day. Systemic disarray gives rise to a widespread sense of uncertainty. What may be in store for the capitalist world is a period of extreme unpredictability in which structures that had been taken for granted are dissolving without new structures taking their place. (…)

Previously published as an article in Efil Journal of Economic Research, Vol. 1 (2018), No. 3, 30-47. To be downloaded here.

Capitalism and Democracy Are at Odds

Interview by Mohnsen Abdelmoumen, American Herald Tribune, June 9, 2020.

Mohsen Abdelmoumen: Can Europe survive the Covid-19 crisis?

Wolfgang Streeck: It depends on what you mean by “survive“. Complex societies don‘t “die“; something always remains—the question is: what? If you mean the European Union or the European Monetary Union, will they still exist when the virus has left? Of course. If you ask if the virus is undermining them, I think one must not forget that both EU and EMU were already undermining themselves before the pandemic; remember Brexit? Also remember the tensions between Germany and the Mediterranean countries, and between Germany in particular and the new, peripheral member states in the East. The pandemic may or may not have accelerated the decay of “Europe“ as an international organization, or institution; but apart from this and more importantly, the virus has not derailed older tendencies of development that are too deeply rooted politically and economically to be undone by a tiny virus. (…)

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Staatsbildung durch die Hintertür?

Makroskop, 26. Mai 2020.

Das PSPP-Urteil hat einen grundlegenden Konflikt zwischen Bundesverfassungsgericht und Europäischen Gerichtshof ausgelöst. Es geht um nichts weniger als die Frage, ob die EU eine internationale Organisation oder ein Bundesstaat ist.

Das PSPP-Urteil (Public Sector Purchasing Program) des Bundesverfassungsgerichts hat eine weitere Bruchlinie im Aufbau der Europäischen Union freigelegt, nämlich die zwischen Rechtsordnungen mit unterschiedlichen Verfassungsrechtskonzepten. Hier gibt es Parallelen zum Vereinigten Königreich, wo ein Konzept nach EU-Muster, nach dem eine Verfassung Schritt für Schritt von einem letztinstanzlichen Gericht forteschrieben wird, mit der tief verwurzelten Tradition des Regierens durch das Parlament kollidierte, was zum Brexit beitrug. (…)

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Versión española:
¿Construir el Estado a hurtadillas?

El Salto, 20 de mayo, 2020.

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English version:
State-building by stealth?

Letters from Europe, May 20, 2020.

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Die Zeitbombe ist der Zerfall Italiens

Interview mit Thomas Thiel, Frankfurter Algemeine Zeitung, Mai 6, 2020.

Die nächste Euro-Krise steht bevor. Reichen die alten Instrumente? Ein Gespräch mit dem Soziologen Wolfgang Streeck über die Folgen von Corona für die Europäische Union.

Die Krisen der letzten zwanzig Jahre waren globale Phänomen mit hoher Ausbreitungsgeschwindigkeit. Dadurch hat sich eine gewisse Exekutivlastigkeit im politischen Handeln etabliert. Sind die Staaten dem Tempo der globalen Entwicklungen nicht gewachsen?

Die Staaten sind gegenüber dem rapiden Globalisierungsprozess nicht wetterfest gemacht worden. Globalisierung hat nicht nur Nutzen, sondern auch Kosten. Staaten in der Globalisierung müssen nicht nur ihre sozialen Sicherungssysteme und ihre Bildungssysteme ausbauen, sondern auch ihre Gesundheitssysteme. Die meisten Regierungen haben das heruntergespielt oder die fälligen Ausgaben in die Zukunft verschoben. So wurden in den letzten dreißig Jahren die Kosten der Globalisierung immer mehr durch Schulden statt durch Steuern finanziert. Es wurden und werden riesige Schuldenberge aufgebaut, die von Krise zu Krise gewachsen sind. (…)

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Traducción española

Investitionsstau ist Ergebnis neoliberaler Politik

Radio-interview mit Jürgen Zurheide, Deutschlandfunk, Februar 29, 2020.

Die Infrastruktur in Deutschland ist in keinem guten Zustand. Angesichts des enormen Investitionsstaus stehen derzeit sogar Schuldenbremse und Schwarze Null zur Disposition. Eine Neuverschuldung des Staates sei jedoch an bestimmte Bedingungen geknüpft, auf die die Regierung keinen Einfluss hat, gibt emeritierte Direktor des Max-Planck-Institut für Gesellschaftsforschung in Köln, Wolfgang Streeck, zu bedenken. Zudem seien mit neuen Schulden allein längst nicht alle Probleme gelöst.

Jürgen Zurheide: Herr Streeck, wir diskutieren gerade in Deutschland wieder heftig über Schuldenbremse oder möglicherweise die Abschaffung für Investitionen. Wie groß ist der Investitionsbedarf in Deutschland?

Wolfgang Streeck: Also daran kann ja gar kein Zweifel bestehen: Auf kommunaler Ebene gibt es einen gewaltigen Investitionsstau. Wir hier im Rheinland sehen ja auch, wie die Brücken anfangen, für Lastwagen gar nicht mehr passierbar zu sein, weil man die nachrüsten muss. Wir haben in den Jahren der neoliberalen Revolution, wenn man das so nennen will, einfach vergessen, dass Dinge laufend gewartet werden müssen, um auf diese Weise Geld zu sparen. Die Bahn ist ein wunderbares Beispiel dafür, da gibt es einen Investitionsstau von Ausmaßen, die man überhaupt nicht beschreiben kann, weil die Stellwerke nicht mehr funktionieren, die Technologie veraltet ist und so weiter. (…)

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