Progressive Regression. Metamorphoses of European Social Policy

In: New Left Review 118, July-August 2019, pp. 117-139.

Has any polity in world history undergone such a rapid and far-reaching series of transmogrifications as the European Union? Founded as an organization for joint economic planning among six adjacent countries, in the context of the state-managed capitalism of the post-war era, it grew into a free-trade zone, increasingly devoted to neoliberal internationalism under the rubric of the ‘Internal Market’. As the number and heterogeneity of member states grew, ‘positive integration’ was replaced by ‘negative integration’, in effect market-building: the removal of national regulations impeding trade, in an ever-broader sense, within the union. After the fall of the Soviet bloc in 1989, the EU became in addition a geostrategic project, closely intertwined with American strategy in relation to Russia. From a handful of countries jointly administering a small number of key economic sectors, the EU developed into a neoliberal empire of 28 states, obliged under union treaties to allow for freedom of movement for goods, services, capital and labour, and to refrain from ‘anti-competitive’ intervention in their economies. (…)

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Der alltägliche Kommunismus

Vorwort zur Foundational Economy Collective, Die Ökonomie des Alltagslebens. Für eine neue Infrastrukturpolitik. Suhrkamp Verlag: Berlin 2019, 7-30.

Das hier einzuleitende Buch handelt von dem alltäglichen Kommunismus, der unserem alltäglichen Kapitalismus unterliegt und ihn überhaupt erst ermöglicht. Gemeint sind die großen Netze der physischen und sozialen Infrastruktur, die moderne Gesellschaften zusammenschließen und ihre Mitglieder produktiv machen. Zu den Ersteren zählen die fest installierten Leitungs- und Schienensysteme, die uns mit Wasser, Strom, Heizung und Transportleistungen versorgen; zu den Letzteren kollektiv institutionalisierte Leistungsbeziehungen,die Gesundheit, Bildung, Pflegeund soziale Sicherheit liefern. Kommunistisch sind diese in mehrfacher Hinsicht. (…)

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Comment on della Porta

In: Johannes M. Kiess and Martin Seeliger, Trade Unions and European Integration. A Question of Optimism and Pessimism? Routledge, London and New York 2019, pp. 46-50.

This is a useful chapter. It summarises the state of the art on an often-overlooked subject, listing the relevant literature in case readers want to explore the matter further. And it supplements this with concise case accounts of recent developments in the relationship between social movements and trade unions in a number of countries. I have nothing to hold against or add to Donatella’s piece. So I will limit myself to one specific aspect of what now tends to be called the “framing” of an issue before I proceed to several, more or less related general remarks on social movement and trade union politics in, and in relation to, the European Union (EU). The intention here is to sketch out a baseline for research and theory on this subject, in the sense of a list of fundamental conditions underneath whatever conjunctural, sectoral, topical, etc., modulations may be observable on top of them. I am doing this because I suspect that much of the work on and discussion of “European integration” is far too occupied with minor fluctuations in current events, to the neglect of deeply rooted priors that remain importantly in force regardless of what happens on the surface.

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Was ist los mit der europäischen Linken?

Makroskop, 09. Juli 2019.

In kaum einem der unzähligen Artikel, die derzeit die Ergebnisse der Wahl des neuen Europäischen Parlaments (EP) kommentieren, wird die nicht-sozialdemokratische radikale Linke erwähnt. Dies ist ein Ausdruck von wohlverdienter Missachtung. Vor fünf Jahren wurde die Linke, unter dem unbeholfenen Kürzel GUE / NGL (Confederal Group of the European Left/Nordic Green Left) von niemand anderem als Alexis Tsipras angeführt. Später wurde Tsipras als griechischer Premierminister Angela Merkels Lieblingsschüler in der hohen Kunst des Verrats. Nach Aufnahme verschiedener Splittergruppen raffte die GUE / NGL im Laufe der Zeit 52 Sitze zusammen, etwas weniger als sieben Prozent der 751 Sitze des EP. Jetzt, nach den Neuwahlen, hat sie nur noch 38 Mandate, ein Verlust von mehr als einem Viertel. (…)

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English version:
Four Reasons the European Left Lost

Jacobin online, May 30, 2019.

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Spanish version:
¿Qué pasa con la izquierda radical en Europa?

El Salto, June 12, 2019.

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Un empire européen en voie d’éclatement

Le Monde Diplomatique, Mai 2019, 1, 20-21.

Qu’est-ce que l’Union européenne ? Le concept le plus proche qui vient à l’esprit est celui d’empire libéral ou, mieux, néolibéral : un bloc hiérarchiquement structuré et composé d’États nominalement souverains dont la stabilité se maintient grâce à une distribution du pouvoir d’un centre vers une périphérie.

Au centre se trouve une Allemagne qui essaie avec plus ou moins de succès de se dissimuler à l’intérieur du noyau dur de l’Europe (Kerneuropa) qu’elle forme avec la France. Elle ne veut pas être considérée comme ce que les Britanniques appelaient une « unificatrice du continent », même si, en réalité, c’est bien le cas. Le fait qu’elle se cache derrière la France constitue pour cette dernière une source de pouvoir. (…)

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English version:

The EU is a doomed empire

Published in Le Monde Diplomatique – English Edition, May 01, 2019.

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Lieber den Deckel draufhalten

ZEIT online, 27.03.2019

Europa ist die Antwort“ – so der Slogan der SPD zur Wahl des Europäischen Parlaments. Aber was ist die Frage? Und welches Europa? Wissen kann man, um was für ein Parlament es geht: eins ohne gesetzgeberisches Initiativrecht (das liegt beim Europäischen Rat), ohne Hoheit über die Verfassung (die besteht aus unglaublich komplexen, selbst für Spezialisten nahezu unlesbaren zwischenstaatlichen Verträgen sowie aus Schlüsselentscheidungen des Europäischen Gerichtshofs) und ohne die Möglichkeit, die Regierung zu wählen oder abzuwählen (die ebenfalls aus dem Europäischen Rat besteht; Exekutive und Legislative in einem – das gibt es noch, oder schon wieder). Während ein Parlament, das seinen Namen verdient, seine Rechte und die der Regierung selbst bestimmt, werden sie hier von der Regierung begründet und begrenzt. Kein Wunder, dass die Briten, Erfinder der parlamentarischen Demokratie, so etwas nie ernst nehmen konnten. (…)

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Fighting the State

Review of Quinn Slobodian (2018), Globalists: The End of Empire and the Birth of Neoliberalism, Cambridge: Harvard University Press.

Appeared in Development and Change 50 (3), 2019, 1-12.

Neoliberalism, we learn from this truly eye-opening book, is not new at all; it is, in fact, almost a century old. Why ‘neo’, then? Because it was conceived and intended to promote the return of the stateless liberal Weltwirtschaft (the globally integrated world economy of the gold standard) which even Karl Polanyi sometimes celebrated with a note of nostalgia. Conceived it was by an identifiable, and now precisely identified, group of people who carried it and the project it stood for to its, however preliminary, victory in our time. The end of liberalism and the rise of neoliberalism began in 1918 with the fall of the empires of free trade and their replacement with a host of sovereign and potentially democratic nation states, carriers of a dangerous virus called ‘economic nationalism’. After 1945 followed decolonization and the introduction of majority voting in the General Assembly of the United Nations — anti-liberal political architectures that, together with the Keynesian gospel of national self-sufficiency, threatened not just economic progress but also, this was the claim, the open society, human freedom and dignity. Therefore, neo. (…)

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Alternativas al corsé monetario del euro

El País, 15 de marzo, 2019.

La Unión Económica y Monetaria (UEM) fue un error histórico, no para Alemania –que originalmente estaba en contra pero se convirtió en su principal beneficiario— sino para los países mediterráneos, Francia incluida, que por distintas razones estaban impacientes por “europeizar” la moneda alemana. Esos países sufren, pero no por su elevada deuda, como sostiene Alemania, sino porque las distintas culturas económicas nacionales requieren distintos regímenes monetarios para permitir que sean internacionalmente competitivas sus distintas estructuras sociales e institucionales. Ya en 1992, Ralf Dahrendorf, el entonces director de la London School of Economics, señaló que algunos países, como Francia, han impulsado el crecimiento económico históricamente con deuda pública, mientras que otros, como Italia, dependían de la alta inflación para alimentar la demanda doméstica. Un país altamente dependiente de las exportaciones como Alemania requiere estabilidad monetaria. Impuesto en Europa en su conjunto, como sucedió durante los neoliberales años noventa, el régimen monetario a la alemana asegura mercados cautivos para las exportaciones alemanas e imposibilita las ocasionales devaluaciones a otros países para defender su competitividad internacional. (…)

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Greek to a Greek

Review of Yanis Varoufakis (2017), Adults in the Room: My Battle with Europe’s Deep Establishment, London: The Bodley Head.

Appeared in Inference: International Review of Science 4 (3), March 2019.

What a strange book—strange but indispensable nevertheless. From January to July 2015, Yanis Varoufakis served as the Greek government’s finance minister. Adults in the Room is an account of his battle with what he calls Europe’s deep establishment. It is often self-indulgent, sometimes sentimental. He also takes pains to show he is human. He describes his happy marriage. He takes dinner with friends. He remembers his student days, and argues with his daughters. He encounters German secret service agents who unaccountably urge him to continue fighting the good fight. His mistakes he assigns to a nature that is too trusting given the intrigues both abroad and at the court of Alexis Tsipras, his prime minister and the leader of Syriza.

And yet, the book is indispensable. For whom? For the journalists who helped the masters of Europe get rid of Varoufakis; for the armies of European functionaries, les ronds-de-cuir; and, one might hope, for teachers and students of the policy sciences. Varoufakis’s book provides an honest account of how our world is governed. It will be plausible to anyone who has tried to make sense of political life without falling victim to the charm of political power. (…)

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Reflections on Political Scale

Adam Smith Lecture in Jurisprudence, University of Glasgow, 30 May 2018. Published online on February 6, 2019, in: Jurisprudence: An International Journal of Legal and Political Thought, 10 (1), 1-14.

I start, not with Smith – he will show up near the end – but with a close friend of his, the historian Edward Gibbon. In the fourth volume of his Decline and Fall of the Roman Empire, published in 1788, Gibbon’s narrative reaches the point when in the late fifth century the Western Roman Empire forever expired. Before he finally turns his attention to the history of Byzantium, Gibbon pauses to look back at more than four centuries of Roman imperial statehood to consider what the ‘awful revolution’ he has recounted might mean for ‘the instruction of the present age’. (…)

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